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En algún momento en las primeras etapas del universo, dos galaxias chocaron violentamente para crear una galaxia de anillo masiva y rara. Al acecho a unos 11 mil millones de años luz de la Tierra, la gigantesca galaxia produjo tantas estrellas que los científicos la han apodado el «anillo de fuego cósmico«.

Los astrónomos identificaron la galaxia única utilizando datos espectroscópicos recopilados por el Observatorio WM Keck en Hawai e imágenes grabadas por el telescopio espacial Hubble de la NASA. 

Según un nuevo estudio en la revista Nature Astronomy, la galaxia  ‘Anillo de fuego cósmico’ desafía las teorías anteriores sobre la formación y evolución de las estructuras galácticas.

De aproximadamente cuatro mil galaxias estudiadas, los astrónomos dijeron que esta galaxia era una de las más grandes y claras en estructura. Después de más investigaciones, se dieron cuenta de habían tropezado con algo inesperado.

«Es un objeto muy curioso que nunca habíamos visto antes», dijo en un comunicado de prensa el investigador principal, el Dr. Tiantian Yuan, del Centro de Excelencia ARC para All Sky Astrophysics in 3 Dimensions (ASTRO 3D). «Parece extraño y familiar al mismo tiempo».

Izquierda: impresión artística de la galaxia anillo. Crédito: James Josephides, Swinburne Astronomy Productions . Derecha: una imagen compuesta de la galaxia anillo R5519 compilada a partir de imágenes de un solo color tomadas por el telescopio espacial Hubble.
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Llamada R5519, la galaxia supermasiva tiene la forma de una «dona», redonda con un agujero masivo en el medio que mide dos mil millones de veces más de diámetro que la distancia entre la Tierra y el Sol.

Es similar en masa a la Vía Láctea, pero es mucho más activo, produciendo estrellas a un ritmo 50 veces mayor.

«La mayor parte de esa actividad se lleva a cabo en su anillo, por lo que realmente es un anillo de fuego», dijo Yuan.

Los científicos eran conscientes de la existencia de «galaxias en anillo de colisión«, pero R5519 es la primera que se encuentra en el universo primitivo. Como su nombre indica, se forman cuando las galaxias chocan violentamente entre sí.

R5519 probablemente se formó cuando la galaxia compañera G5593 colisionó de frente, como se ilustra en el siguiente clip:

La creencia predominante es que este tipo de colisiones eran más comunes en el universo primitivo más concurrido, pero nuevos datos sugieren que eran tan raros como lo son ahora.

«Anteriormente, la gente pensaba que encontraríamos más de estas galaxias en anillo colisión en el universo joven, simplemente porque en ese momento había más colisiones», dijo Yuan a CNET. «Encontramos que ese no es el caso».

Los investigadores dijeron que las galaxias en anillo de colisión son mil veces más raras que las galaxias en anillo tradicionales, que se forman debido a procesos internos. 

Asimismo, las imágenes de R5519, derivadas de hace aproximadamente 10.8 mil millones de años, sugieren que este tipo de galaxias han sido poco comunes desde el Big Bang, solo tres mil millones de años antes.

El descubrimiento de R5519 también podría descubrir verdades sobre la formación de galaxias espirales como la nuestra.

Escuchas a las estrellas:

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