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Un diente y algunos fragmentos de hueso encontrados en una cueva en Bulgaria demuestran que los Homo sapiens llegaron a Europa hace más de 45 mil años, unos cinco mil años antes de lo que se pensaba.

Los hallazgos de la cueva Bacho Kiro, un sitio prehistórico en las laderas de la cordillera de los Balcanes, muestran que el Homo sapiens coexistió durante miles de años con los homínidos autóctonos de Europa, los neandertales. 

Asimismo, los primeros humanos modernos probablemente tuvieron una fuerte influencia en la cultura neandertal, informó un equipo internacional de investigadores en un artículo publicado en Nature.

diente bulgaria
Los humanos modernos fabricaron herramientas para huesos (fila superior) y colgantes de dientes de oso y otros adornos personales (fila inferior), según dos estudios.
Imagen: NATURE 2020

Si bien es poco probable que el estudio disipe el misterio que rodea la desaparición de los neandertales, sugiere que la historia de cómo los humanos modernos se expandieron a Eurasia y reemplazaron a nuestros parientes evolutivos es mucho más larga y compleja de lo que creíamos.

Hasta ahora, los primeros restos humanos modernos indiscutibles en Europa provenían de la cueva Oase en Rumania y datan de hace alrededor de 41 mil años (se dice que algunos especímenes encontrados en sitios en Italia y Gran Bretaña son un poco más viejos, pero su edad es controvertida porque los hallazgos podrían no estar directamente fechado).

Como los neandertales desaparecieron hace 39 mil años , esta cronología sugirió que su declive fue rápido y ocurrió sospechosamente cerca, en términos relativos, de la llegada de los primeros humanos en Europa. 

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Pero los nuevos hallazgos de Bacho Kiro Cave desafían esa imagen, expresó el investigador principal Jean-Jacques Hublin, jefe del Departamento de Evolución Humana del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania.

«Los grupos pioneros trajeron nuevos comportamientos a Europa e interactuaron con los neandertales locales», dijo Hublin.

Al igual que con muchos descubrimientos recientes en paleontología, los arqueólogos que han estado cavando en Bacho Kiro desde 2015 no idearon esqueletos bien conservados ni fósiles espectaculares similares, sino que aplicaron técnicas científicas avanzadas a hallazgos minuciosos que pueden pasarse por alto o descartarse fácilmente. 

Hasta hace poco, en la cueva de Bulgaria, descubrieron un solo diente humano y seis fragmentos óseos pertenecientes a homínidos. 

Los pedazos de hueso eran tan pequeños que no podían identificarse por su apariencia, pero se estudiaron utilizando una técnica que analiza las secuencias de proteínas en restos de animales y puede asignarlas a una especie u otra.

Por otro lado, la morfología del diente encontrado en Bulgaria, un segundo molar inferior, coincide con la de los humanos modernos, informó el estudio. 

Además, se extrajo el ADN de los restos y se comparó con el material genético de los sapiens, los neandertales y los denisovanos (un homínido que vivía en Asia en ese momento).

Los resultados confirmaron que los habitantes de la cueva habían sidoHomo sapiens.

Si bien los huesos de Bacho Kiro datan del carbono hace aproximadamente 45 mil, las herramientas y los restos de animales asociados con ellos se remontan a hace 47 mil año, lo que sugiere que los humanos pueden haber habitado el lugar ya, unos ocho mil años antes de la desaparición final de los neandertales. 

Curiosamente,también se encontró herramientas y colgantes de hueso similares a los desenterrados en Bacho Kiro en sitios posteriores de neandertales en Europa occidental, lo que llevó al arqueólogo a debatir qué homínido fue el primero en introducir estos marcadores culturales más avanzados.

«Algunos creen que los neandertales inventaron por sí mismos lo que llamamos el Paleolítico Superior, mientras que otros como yo afirmaron que fue el resultado de la llegada de humanos modernos», dijo Hublin. 

diente bulgaria
Vista superior del diente (molar humano moderno) encontrado en la cueva en Bulgaria, donde no se creía que hubiera humanos hace 45 mil años. Imagen: Rosen Spasov

Los hallazgos en Bacho Kiro son una prueba más de que fueron los humanos modernos quienes introdujeron estos nuevos comportamientos y técnicas en Europa, influyendo en los neandertales locales para que hicieran lo mismo.

«Hay humanos modernos que llegaron hace entre 47 mil y 45 mil años a Europa del Este y, bingo, a 44 mil los Neandertales comienzan a hacer cosas que nunca antes hicieron», señaló Hublin.

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En cuanto a la cantidad de contacto ‘íntimo’ que pudo haber habido entre los dos grupos, Hublin expresó que un estudio separado sobre la presencia de ADN de neanderthal en el genoma de los humanos Bacho Kiro aún está en proceso y se publicará pronto.

Ya sabemos que la mayoría de las poblaciones humanas hoy en día tienen un porcentaje pequeño y variable de ADN neandertal, pero sea cual sea el mestizaje que ocurriera en Bacho Kiro y otros sitios contemporáneos, es poco probable que haya influido en nuestro propio genoma. 

Esto se debe a que otro hallazgo clave del estudio recientemente publicado es que el ADN de los humanos que poblaron los Balcanes hace mucho tiempo no contribuyó al genoma de los europeos de hoy, dijo Hublin. 

En otras palabras, estos primeros europeos fueron reemplazados en gran medida por oleadas posteriores de recién llegados que también llegaron del Levante y África.

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