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Los caballitos de mar pigmeos son frágiles y pequeños. En promedio, tienden a medir 1 centímetro de largo desde la nariz hasta la cola, lo que significa que al nadar acurrucados parecen aún más pequeños.

Sin embargo, su pequeñez se convierte en una ventaja cuando se combina con su asombrosa capacidad de disfrazarse como pedazos de coral. 

Asimismo, los caballitos de mar pigmeos se encuentran en corales anaranjados o púrpuras brillantes, mezclándose y evitando el aviso de los depredadores.

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Antecedentes

NADIE sabía que existían caballitos de mar pigmeos (Hippocampus bargibanti) hasta que el biólogo marino George Bargibant se topó con uno por accidente. Estaba estudiando los abanicos de mar, los corales gorgonios que se encuentran en los océanos del mundo, cuando apareció un pequeño caballito de mar que parecía un trozo de coral nadando. La especie fue debidamente nombrada después de él.

Los animales pasan toda su vida en un abanico de abanicos de mar y, como era de esperar, están muy bien camuflados. Tanto es así que después de que esta especie fue descubierta en la década de 1960 hubo una larga pausa. 

No se encontraron otras especies hasta el año 2000, y ahora buzos biólogos han encontrado un puñado en la región tropical del Indo-Pacífico.

Caballitos de mar pigmeos
Foto: Gerard Soury-GETTY

Por otro lado, no se deje engañar por su ternura o por la mirada tímida en el ojo de este: los caballitos de mar pigmeos son viciosos depredadores furtivos.

Sus presas son copépodos. Estos crustáceos son extremadamente difíciles de atrapar, ya que pueden deshacerse del peligro a una velocidad de 500 cuerpos por segundo. 

A modo de comparación, un guepardo corre 30 longitudes de cuerpo por segundo a plena piel. Los caballitos de mar pigmeos se acercan sigilosamente a su presa, llegando a un milímetro antes de atacar, sin darle tiempo al copépodo para escapar.

Caballitos de mar pigmeos, entre los reyes del camuflaje

Vive en el sudeste asiático en una región conocida como el Triángulo de coral, que incluye países como Filipinas, Japón, Indonesia, así como la gran barrera coralina australiana entre otras numerosas islas y archipiélagos.

Es una de las especies más pequeñas de caballitos de mar, menores que un clip. Es por esta razón que el camuflaje es crítico para su supervivencia, para esconderse de sus predadores.

Son demasiado pequeños y frágiles como para sobrevivir por sus propios medios. Así que deben encontrar un lugar donde encajar con perfección para morir.

Los adultos pasan toda su vida en un tipo de coral, la gorgonia Muricella paraplectana. Asimismo, los caballitos anaranjados viven en gorgonias anaranjadas, los caballitos púrpura viven en gorgonias púrpura.

De acuerdo con un equipo de biólogos de la Universidad de California, todos los caballitos de mar salen del vientre paterno tras el cortejo nupcial siendo de un mismo tono marrón.

Sin embargo, observaron ciertos caballitos se volvieron púrpuras, y les crecieron bultos calcificados llamados tubérculos para imitar la textura de las gorgonias, y allí se quedaron, debido a un mecanismo natural.

Video de su proceso de camuflaje vía California Academy of Sciences.
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FUENTE

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